Un año de Around the Sun

Para los desmemoriados. Hoy hace un año de la publicación de Around the Sun, último album de R.E.M. hasta el momento, el 13º de su discografía y probablemente el peor parado de su carrera en cuanto a crítica y repercusión.

Tenía pensado recuperar la reseña que escribí en
el foro en su momento, actualizarla, y publicarla aquí, pero después me he dado cuenta de que esto me iba a dar casi mas trabajo que reescribirla desde cero y he creido mas adecuado publicar la original, tal y como la posteé en su día, y mas adelante, si encuentro algo de tiempo, dar mi opinión sobre el disco hoy en día (que os adelanto que no ha cambiado mucho) y de lo que pienso ahora de algunas de sus canciones.

Ah, y no dudeis en criticar o discutir todo aquello con lo que no esteis de acuerdo. ;)


AROUND THE SUN (11-10-2004)

Siglo XXI, año 2004, y R.E.M. a punto de cumplir el cuarto de siglo.
Seguramente son la banda mas importante de los últimos 25 años, al menos en norteamerica. En los 80 fueron la banda independiente mas excitante de la escena musical de aquella época, sentó las bases de lo que hoy consideramos rock alternativo, moderno, independiente o como os apetezca llamarlo. Crearon un estilo personal y dificilmente imitable, un puñado de grandes discos repletos de exquisitas e inmortales canciones y mostraron al mundo una forma de entender la música, una integridad y unos valores dentro de la industria que sirvieron para guiar a toda la escena indie-rock de principios de los 90.
En los 90, ya como grupo mainstream que alcanza la fama y las ventas multimillonarias, supieron mostrar como vivir con dignidad dentro de una discográfica grande y publicaron algunos de los mejores discos de su carrera, huyendo del acomodamiento de una forma sorprendente y admirable y afrontando todo tipo de dificultades con una solvencia increible. La carrea de R.E.M. es espectacular.

¿Y en la presente década?. Los R.E.M. del siglo XXI, en el ocaso de su carrera, con apenas un par de albums por publicar antes de su disolución, parecen mostrarse cansados y acomodados. Apenas un disco de estudio, el estimable y digno
Reveal, al que le han sucedido un grandes éxitos y una sucesión de giras han servido para contentar a una legión de fans, cada vez mas sorprendida por la forma en que dirigen su carrera estos últimos años.

Después de 3 años y medio de espera, ¿puede Around the Sun borrar de la mente de medio mundo la inquietante sensación de decadencia de la banda mas grande de América?. La respuesta es no.

Escucho Around the Sun, y lo cierto es que, después de unas decepcionantes primeras escuchas, comienza a aflorar un puñado de canciones donde reconozco a los R.E.M. de siempre. La mítica banda de mis admirados Michael Stipe y Peter Buck conserva el talento y siguen siendo capaces de componer notables y estupendas canciones que, a buen seguro, funcionarán perfectamente en directo junto a sus antiguos temas. Hay un poquito de todo, bonitas baladas folk en la mejor tradición de la banda, canciones cargadas de crítica política, canciones de amor, canciones pop.. y algunas de las exquisitas rarezas y sorpresas tipicas de la banda. Ya no rockean, eso lo sabemos, y tampoco hay grandes canciones como Losing my Religion, Man on the Moon o E-bow the Letter, pero eso es un mal menor. Tampoco las había en Up y es mi segundo disco favorito de R.E.M.

Pero algo falla.. ¿Por qué lo que funcionó en Up no funciona en Around the Sun?. Empiezo a recordar las primeras escuchas y comienzo a digerir con extrema minuciosidad el disco de principio a fin, y llego a la conclusión de que efectivamente R.E.M. no han perdido el talento, sino que mas bien han perdido el norte. Los R.E.M. de Around the Sun se muestran desorientados, indefinidos, sin saber muy bien por que derroteros guiar su carrera y adonde dirigirse. Pero volvamos al principio, y revisemos el disco por donde hay que empezar.

Around the Sun cierra una trilogía formada por los tres discos publicados después de la espantada de Bill Berry junto al productor PatMcCarthy, capaz de lo mejor (el exquisito ambiente de Up) y lo peor (el dificilmente digerible pastiche sonoro de Reveal). Viene a ser algo como la trilogía Green / Out of Time / Automatic for the People pero con un sonido mas moderno, como trio, y a la inversa. Up es Automatic for the People por su oscuridad, Reveal es Out of Time por su luminosidad, y Around the Sun es Green por su indefinición.

Indefinición.. ese es uno de los dos grandes problemas de Around the Sun. Desde que escuché la bonita Leaving New York y contemplé el tracklist de Around the Sun pude observar que algo fallaba. Ya con el disco en mis manos, y escuchándolo de principio a fin, tengo la inquietante sensación de que algo no encaja. R.E.M. se han permitido el lujo de grabar toneladas de canciones durante 3 años y medio y el resultado ha sido una variada colección de buenos temas que no apuntaban a una dirección concreta. Escuchando el disco ahora, y haciendo memoria y recordando todo lo que se ha dicho en los últimos meses, tengo la sensación de que los R.E.M., terriblemente confundidos y agobiados por dar forma a su nuevo album, han decidido excluir a la desesperada los temas rockeros para así obtener un trabajo cercano a lo hecho en Up o Reveal, con la diferencia de que en estos discos sí tuvieron claro, en algún momento de la grabación, adonde dirigir sus pasos. Around the Sun avanza a lo largo de su minutaje de forma torpe y confusa. Uno llega a tener la sensación de que, de haber ordenado el disco de cualquier otra forma, el resultado hubiera sido el mismo. No hay fluidez alguna en Around the Sun, después de cualquier canción escogida al azar podría comenzar cualquier otro tema y el disco seguiría sonando igual. El comienzo con Leaving New York es un buen ejemplo de esta indefinición y solo ese final con Around the Sun parece ser lo único que han tenido claro desde el principio. Ni siquiera liricamente parece tener Stipe claras las cosas, el inicial disco "político" que tenían en un principio en mente quedó cojo al dejar fuera los temas rockeros, seguramente los mas políticos del nuevo trabajo, y el resultado es una sucesión de canciones en las que Stipe lo mismo habla de poítica, que de rupturas, desamor o lo que le echen.
No creo que las canciones de Up fueran mucho mejores que las de Around the Sun, pero aquel disco te sumergía en un ambiente oscuro, enrarecido y psicodélico donde Stipe, después de la presentación de Airportman, relataba las desgracias y miserias de una suceción de tristes personajes canción a canción hasta llegar a la emocionante conclusión de Falls to Climb.

Pero todo esto no es tan grave si tenemos en cuenta que en Green pasaba algo parecido y aún así era un gran disco. Hay otro problema aún mas inquietante (¿cuantas veces he repetido esta palabra ya?).
Sin duda alguna, la decepción de las primeras escuchas y las terribles (e injustas) críticas que está recibiendo el disco se deben, en gran medida, a la estúpida producción y esterilizado sonido que domina casi todo el album de principio a fin.
Pat McCarthy y R.E.M. han sabido evitar, afortunadamente, el pastiche sonoro creado en Reveal, grabando unas canciones mas limpias, claras y nítidas, donde R.E.M. recuperan su capacidad de meter los arreglos adecuados en el momento adecuado, sin duda alguna una de las grandes virtudes de la banda a lo largo de su carrera que olvidaron en su anterior trabajo.
Pero, inexplicablemente, han dotado al disco de un sonido tan limpio, tan brillante, tan de gran producción, que despoja a las canciones de la clásica magia de R.E.M. Around the Sun suena como un disco de Bon Jovi, de Bryan Adams o de Britney Spear, exageradamente perfecto y barnizado. ¿Donde ha quedado la naturalidad de Automatic for the People, la distorsión de Monster, la sensación polvorienta de New Adventures in Hi-Fi o la suciedad experimental de Up?. Es como si después de grabar las canciones les hubieran dado una buena mano de Mr. Propper
para convencer a unos hermanos Warner sedientos por escuchar canciones que suenen como el resto de su catálogo, de que este disco iba a cumplir con sus expectativas.En Around the Sun encontramos las típicas melodías R.E.M., los típicos estribillos R.E.M., la típica voz de Stipe, el típico talento natural de R.E.M. pero NO el típico sonido R.E.M. Ese sonido imperfecto, natural, a veces incluso descuidado que siempre ha sido de algún modo marca de la casa. Es por todo esto, que a algunos nos cuesta tanto entrar en el ¿mundo? (me temo que eso no existe aquí) de Around the Sun. Es por esto que los estúpidos críticos de turno, acostumbrados a escuchar los discos 2 o 3 veces, están tirando directamente a la papelera este estimable disco que requiere un buen puñado de escuchas para superar esa estúpida y desafortunada producción, que no permite ver el talento desarrollado por los de Athens en sus nuevas canciones hasta que se supera el "shock" inicial. Una lástima.

Afortunadamente, y como ya digo, R.E.M. no han perdido su capacidad de hacer buenas canciones. Y aquellos que tengan la paciencia suficiente, serán recompensados con otra buena colección de canciones para la galería. Así pués, hablemos de ellas, y veamos que nos depara este Around the Sun:

Leaving New York

El incomprensible comienzo de Around the Sun.
Ya hemos hablado mucho de esta canción y queda poco que decir. Se trata, esencialmente, de una canción de amor en la que la ciudad tiene mas bien poca importancia.
Musicalmente hablando es una balada 100% R.E.M., con unos excelentes acordes de piano, la típica jangly guitar de Peter y una producción, al menos en la estrofa, que recuerda ligeramente al ambiente de I'll Take the Rain. En el estribillo la cosa cambia y R.E.M. recurren a los trucos faciles, ya sabeis, los coros edulcorados, los "I Love You's".. Sorprende que a estas alturas el grupo recurra a recursos tan facilones que han evitado a lo largo de toda su carrera.
A pesar de todo, hay en esta canción, y a pesar de su resplandeciente producción, esa típica magia R.E.M. que nos enamora y fascina a todos. Y la canción, aún estando mas cerca de un Near Wild Heaven o un The Sidewinders Sleeps Tonite que a un Everybody Hurts, acaba enganchando y haciendose altamente adictiva.
Una buena canción que, eso sí, pone en evidencia la integridad de los R.E.M. de 2004.

Electron Blue

O como hacer las cosas bien. Nos encontramos otra canción de "me and you" que, dicho sea de paso, inundan el disco de principio a fin. De hecho, creo que un título mas acertado para el album hubiera sido algo así como "Me and You Around the Sun" o "Me, You, and the World, Around the Sun".
Electron Blue es sin duda una de las canciones mas simpáticas y agradables del disco, con una melodía de piano (instrumento mas presente que nunca en un disco de R.E.M.) que recuerda casi a una nana o una canción infantil y lejanamente a la de The Lifting. De hecho, creo que este hubiera sido el mejor comienzo posible para el album en lugar de LNY.
En esta ocasión, la producción se utiliza inteligentemente para crear un ambiente eléctrico y jugueton de lo mas logrado, con un protagonismo de los sintetizadores inédito en la carrera del grupo y una percusión similar a la de algunos experimentos de Radiohead
.
Y todo esto sin olvidar uno de los mejores estribillos del album, con Stipe y Buck brillando a gran altura. Genial.

The Outsiders

Otra vez los "you" y los "I" presentes en el disco. Pero esto suena mucho mas oscuro, intenso y tétrico y Stipe parece hablar de cosas serias, aspecto confirmado con la aparición sorpresa al final de la canción de Q-Tip, el lider de los míticos A Tribe Called Quest
.
Musicalmente podría haber encajado perfectamente en Up, con un sonido y un ambiente fabricado con organos, teclados y sintetizadores, con delicados y exquisitos arreglos que aparecen en el momento adecuado (escuchad esa vocecita de Mills), con Stipe brillando a gran altura, con Peter luciendose de nuevo en el estribillo y trayendonos a la mente aquel Drive de 1992, y con una batería potente que anuncia desde el primer segundo que R.E.M. están cabreados.
El polémico rapeado de Q-Tip creo que es introducido de forma inteligente dividiendo la canción en dos, reforzando la sensación de canción protesta y añadiendo agresividad y tensión al tema, quizás una de las cosas que mas se echan de menos en este disco. Escuchad el ambiente sonoro sobre el que se desarrolla esto y disfrutad, no vais a encontrar un momento tan tenso y vibrante en todo lo que queda de Around the Sun.

Make it All Okay

Uno escucha esto y le viene a la cabeza, inevitablemente, otros temas recientes como At my most Beautiful o Beat a Drum. Pero esto es distinto, aquellas eran canciones dulces y optimistas, y aquí nos encontramos con una canción realmente triste y melancólica, con un Stipe sumergiendose en el doloroso mundo de las rupturas y las relaciones humanas.
Como composición nos encontramos ante una canción realmente bonita que estropean de forma espectacular. En el instante en que a la voz de Stipe y al piano empiezan a sumarse la desafortunada guitarra de Peter y los estúpidos coros de Mills lo que comenzaba bien acaba fatal, casi como una metáfora de los lamentos de Stipe.
En la recta final, un emocionado Stipe arregla las cosas como buenamente puede, pero ya nada puede salvar del naufragio a una canción que, con solo voz y piano, sería muchísimo mejor.

Final Straw

Liricamente debe ser uno de los temas mas claros y directos del album, una excelente reflexión de Stipe sobre el absurdo de la guerra y la estupidez y cobardía de los que nos llevan a ella. En este aspecto, de lo mejor del disco.
Musicalmente uno tiene la sensación, ya existente en Reveal, de que cada vez que escuchan una canción suya, le añaden toneladas de arreglos e instrumentos. A la versión folk de 2003 se le añaden chorradas electrónicas para la versión Move On Mix
, y a esta un hammond para la versión final de Around the Sun.
Lo cierto es que al final la cosa tampoco les ha quedado nada mal. Ese hammond que entra practicamente al comienzo de la canción y esos lejanos coros que se escuchan al final le dan un tono épico y le añaden una intensidad de la que carecía en anteriores versiones. De hecho, instrumentalmente es realmente interesante y completa, Peter está genial a la guitarra y Stipe brilla especialmente en la parte en que la canción se acelera.

I Wanted to be Wrong

Una canción realmente sencilla de principio a fin, y no lo digo en sentido negativo, la mayoría de las canciones de R.E.M. lo son. Debe ser la balada acústica mas bonita y delicada que han grabado desde Find the River. Unos acordes de guitarra marca de la casa, un Stipe especialmente inspirado como cantante y escritor y unos preciosos arreglos de cuerda, presentes en toda la canción pero que en ningún momento cobran demasiado protagonismo, hacen de esta canción una de las mas logradas del album.
Lo único que estropea un poco el conjunto son esos coros, tan New Age
, que le hacen a uno fruncir el ceño preguntandose si estamos escuchando R.E.M. o Enya...
Por esta vez se lo perdonaremos. Pero eso sí, que alguien nos explique la letra, supuestamente una de las mas políticas del disco, y seguramente de las que mas "chicha" tienen, pero tan dificil de descifrar como en los viejos tiempos.

Wanderlust

Intrascendente, alegre y divertida. Y lo cierto es que cuando R.E.M. dedicen dejar a un lado tanta seriedad siempre les salen las cosas muy bien.
Wanderlust es una de las canciones mas redondas del disco. Es como si los R.E.M. de IRS
hubieran intentando hacer una canción pop y lo cierto es que el experimento les queda de lo mas curioso y logrado. Con un sorprendente aire vodevilesco y cinematógrafico, la canción comienza como el tantas veces versionado The Passenger de Iggy Pop, continua con la acertada introducción de un excelente teclado y todo esto lo rematan con un estribillo alegre y saltarín caracterizado por una de las bases rítmicas mas cachondas que han metido en una canción en lustros.
Que grandes discos podrían seguir haciendo R.E.M. si no se tomaran tan en serio..

Boy in the Well

Y otra mas de "You and Me". Deberiamos hacer apuestas de cuantas veces se repite en este album las palabras "I" y "you" en el disco. De hacerlo, os recomiendo tirar muy por lo alto. Y ojo, que no lo digo como algo negativo, las carreras de muchos grupos se han sostenido sobre canciones de este tipo (¿alguien está pensando en Los Planetas
?).
Es curioso, es una de las favoritas de los fans y a mi, seré rarito, no termina de engancharme. Me pongo a escucharla por enésima vez y descubro una bonita estrofa oscura y acústica, muy en la linea de R.E.M., de hecho, demasiado en la linea de R.E.M... ¿Cuantas veces hemos escuchado esto ya?. Pero lo que de verdad me inquieta es ese estribillo calcado a Live, tipica banda americana que copia desafortunadamente a Stipe y cía, algo así como unos R.E.M. de 2º regional. Y el hecho de que los maestros copien a los alumnos nunca indican nada bueno. Es uno de esos momentos en los que me cuestiono que clase de disco han grabado R.E.M., adonde han querido dirigir el album, por qué ese sonido tan a canción de radioformula americana.
En fin, por decir algo bueno, no viene nada mal a estas alturas del disco algo de soft-rock, tan ausente en todo su minutaje, y me gusta bastante ese final instrumental, que suena tan a rock & roll americano, con un hammond desbocado, que me recuerda a algunas de las cosas que han hecho Pearl Jam en los últimos tiempos.

Aftermath

Reconozco que no me he fijado mucho en el tema de la canción. Es otra sobre relaciones humanas y esas cosas que tanto le gustan a Stipe, pero no se si en plan triste o optimista.
Musicalmente es lo mas parecido que han grabado a Electrolite desde 1996, y a pesar de lo simple de su composición debería tratarse de una de las mejores canciones del disco. Ágil y adictiva, con una deliciosa melodía de piano y con un Stipe en estado de gracia.
Es cierto es que una de las canciones que mas odié en una primera escucha, pero una vez mas la culpa la tiene la estúpida producción. Esos coros de Mills son mas propios de una medianía como The Corrs que de la mejor banda americana de las dos últimas décadas.
Como muchas otras, brillará mas en directo que en nuestros equipos de música.

High Speed Train

Siempre he adorado las rarezas que R.E.M. suelen incluir en casi todos sus discos, desde The Wrong Child o Low, pasando por Star me Kitten o Saturn Return. Eso sí, son un arma de doble filo, o te enamoras de ellas o las odias con pasión.
A mi este High Speed Train aún no me ha llegado a enganchar, pero creedme, me esfuerzo. Me parece uno de los temas mas interesantes y sorprendentes del album, una especie de mezcla entre el Creep de Radiohead (gracias por el apunte niña) y el sonido del Think Tank
de Blur. La base rítmica me encanta y el final es absolutamente genial. Además, ¡no me suena a producción comercial!.

The Worst Joke Ever

Una vez mas me siento rarito. No comprendo tantas alabanzas a ese Boy in the Well y que luego pase tan desapercibida la que es, en mi opinión, una de las mejores canciones del disco.
La estrofa es una mezcla entre Diminished y Chorus and the Ring, sombría e inquietante, y el estribillo el momento mas épico del album. Me recuerda a algunas de las cosas que hizo Radiohead antes de Kid A y no deja lugar a dudas de que, en esta ocasión sí, Stipe habla sobre temas serios y el absurdo de la sociedad que nos rodea.
Además, si esta no es la mejor intepretación vocal de Stipe en el disco, poco le falta. Apasionado y desbocado sobre un conjunto instrumental que quita el hipo.

The Ascent of Man

No se muy bien que hace esta canción aquí en lugar de la excelente The Worst Joke Ever, creo que hubiera quedado mejor antes de la conclusión con Around the Sun.
En cualquier caso, escuchandola recibo algunas sensaciones similares a las que recibí tiempo antes con Electron Blue. Una canción simpática, con una estrofa bonita y cálida, confortable y delicada, que deja paso a un estribillo cachondísimo que no hay que tomarse muy en serio. Los "yeaah yeaaah yeaaah" de Stipe son tan estúpidos como meritorios, dudo que pudiera reproducirlos en directo (jeje) y las voces en off diciendo chorradas hacen de esta canción una especie de versión "soft" de Animal.
La letra le hace ganar muchos enteros, con un personaje tontorrón y enamorado diciendo ñoñerías bastante divertidas.

Around the Sun

Antes de juzgar esta canción, escuchadla en directo, solo así podreis contemplar su auténtica dimensión.
Around the Sun es la clarísma conclusión del album, con un Stipe soñador invitando al mundo a la esperanza. Un topicazo para terminar un disco, sí, pero queda bien, y mejor aún quedaría si el disco hubiera incluido algunos de esos temas políticos que quedaron fuera, ya que con tanta canción sobre relaciones humanas lo cierto es que pierde buena parte de su sentido.
Musicalmente ya he hablado de ella, las dos primeras estrofas y estribillos son puro Out of Time, y del bueno si la escuchais en directo, con el típico sonido R.E.M. de guitarra, bajo, batería y teclados y la voz de Stipe en primer plano. Pero lo mas flipante es ese final psicodélico, sorprendente e inesperado (que una vez mas, gana muchísimo en directo). Primero, un momento de catársis con un Stipe enloquecido gritando "Around the Sun" y un batiburrillo de coros e instrumentos destrozando los oidos menos entrenados. Ojo a la batería.
Para terminar, un epílogo nocturno con Stipe invitandonos dulcemente a soñar, y a creer...

Y es eso precisamente lo que me gustaría a mi, creer que R.E.M. siguen siendo la gran banda que me enamoró hace ahora 10 años. Around the Sun es un estupendo conjunto de buenas canciones compuestas por tres música sabios y veteranos, pero desorientados y fatigados. Capaces de sobrevivir con dignidad, pero incapaces de hacer grandes discos.

En el ocaso de su carrera, ¿serán capaces de aprender de sus errores?, ¿es demasiado tarde ya?.

¿Estoy perdiendo mi religión?. I Wanted to be Wrong.