Reveal

Me comentaba hace unos días mi amigo el killo que, aprovechando estos calurosos días veraniegos podría ser un buen momento para revisar Reveal, sin duda alguna el disco mas veraniego (aunque no necesariamente el más calido) que han grabado los R.E.M.

Hace ya algo mas de 5 años que se publicó Reveal, penúltimo album de estudio de la banda de Athens y, según algunos, y tras el tropezón de Around the Sun, "el último disco bueno de R.E.M.". Y sí, me ha apetecido reseñarlo, pero no quiero limitarme a revisar el album canción a canción, sino que me parece interesante repasar como llegó la banda hasta Reveal y cuales fueron sus intenciones con este album.

Podriamos hablar de Reveal como el reverso luminoso del oscuro e introspectivo Up, del mismo modo que en su día pudimos hablar de Automatic for the People como el reverso oscuro de Out of Time. Y curiosamente en ambos casos ocurre algo parecido. Los R.E.M. mas oscuros y melancólicos salen siempre triunfantes sobre los mas luminosos o mal llamados optimistas. Pero sería injusto despreciar Out of Time o Reveal por este motivo, ambos son discos francamente estimables con un puñado de canciones, como poco, notables. Y de hecho, Reveal se planteó con unas intenciones similares a las de la grabación de Out of Time a principios de los 90. Según comentaba Peter Buck posteriormente la idea era la de grabar un disco acústico y mas luminoso que Up con preciosistas arreglos de cuerda e incluso viento.

De igual modo, la grabación del nuevo album distaría mucho de lo que ocurrió durante la producción de Up. R.E.M. se tomaría todo el tiempo necesario para gestar su nuevo disco y, además, disfrutarían de la grabación como no lo hacían prácticamente desde la época de Automatic for the People, en un ambiente de ilusión y ánimo radicalmente opuesto a la traumática grabación de Up, aunque volverían a contar con Pat McCarthy en la producción. Es quizás por esto que durante la larguísima gestación de Reveal la banda aprovechó para experimentar, quizás demasiado, con sus nuevas composiciones. El grupo, como afirmó posteriormente Buck, llegó a tener la posibilidad de publicar dos Reveal completamente distintos. Uno de corte acústico, como era su pretensión inicial, y otro donde aprovechaban lo aprendido durante la grabación de Up, utilizando arreglos de corte electrónico con teclados, sintetizadores y demás cacharritos. Es esencialmente esta última versión la que finalmente se publicó y conocemos todos. Pero algo queda de aquel Reveal acústico. Solo hace falta escuchar aquella versión de The Lifting publicada en In Time, esa 32 Chord Song, reverso acústico de Summer Turns to High, o escuchar el brillante Unplugged de 2001 para la MTV, donde muchos de los temas de Reveal brillan por encima de los resultados obtenidos en el disco.

Y es es este quizás el mayor lastre (quizás el único) que arrastra Reveal. Una producción excesiva y exagerada, donde capas y capas de arreglos electrónicos contaminan una serie de canciones que, mas desnudas, hubieran ofrecido unos resultados mas cálidos y pulidos. Solo en los dos primeros temas del disco, The Lifting y I've Been High, que curiosamente son los dos que mejor hubiesen encajado en Up, funciona a la perfección esta producción, que hace que estas canciones ofrezcan una sensación refrescante donde sus melodías parecen estar flotando delicadamente en el aire. El resto del disco ganaría muchos enteros con un sonido mas próximo al ya mencionado Unplugged de 2001. Pero no me malinterpreteis, Reveal es un album notable y muy digno, con unos cuantos temas que, a día de hoy, ya son clásicos de la banda y que muchos fans incluirían en su Top 10 de temas R.E.M. sin dudarlo. Así pués, pasemos a revisarlos uno a uno.

The Lifting

"Good morning, and how are you? the weather's fine, the sky is blue"

Los R.E.M. no podrían haber tenido un comienzo mas claro para iniciar el disco. Reveal comienza en el amanecer de un cálido día de verano, con Michael Stipe hablando de un personaje que quiere ver mas allá de los límites racionales. Y es que en Reveal, y al contrario de lo que ocurre en Around the Sun, Stipe tiene claro de qué quiere hablar. De aspiraciones, metas y fines. Sobre personas que desean trascender y encontrar un sitio en el mundo y un sentido a sus vidas.
En lo músical nos encontramos con un auténtico temazo que recuerda poderosamente a Walk Unafraid, donde usan sintetizadores, programaciones y un E-bow para los solos de guitarra y que alcanza su punto álgido cuando Michael pregunta: "Did you hear these voices calling?".
Si The Lifting no es un tema tan recordado como aquel de Up se debe única y exclusivamente a que, incomprensiblemente, apenas la han tocado en directo, pero es dificil imaginar un comienzo mas espectacular para un disco como Reveal.

I've Been High

"What I want, what I really want is
just to live my life on high"

Crónica de un personaje que, después de haber llegado a lo mas alto, se ha hundido y perdido. Nuevamente otro tema sobre aspiraciones, donde alguien busca la confianza de los demás para recupar la propia. Stipe no podría haberlo descrito de forma mas sutil y acertada. Unas pocas palabras son mas que suficientes.
En cuanto a la canción en sí, R.E.M. vuelven a apostar por la electrónica en lugar de optar por un planteamiento mas acústico, logrando un tema que a pesar de la supuesta frialdad de los sintetizadores y programaciones (aquí prácticamente todo es digital) logra emocionar sin necesidad de usar trucos.

All The Way To Reno (You're Gonna Be A Star)

"but you've know that from the beginning,
you didn't have to go so far, you didn't have to go"

El largo camino hasta Reno como metáfora de un camino equivocado. El que alguien recorre para convertirse en una estrella en esa Las Vegas de segunda división que es la ciudad de Reno.
Nos encontramos ante un delicioso tema pop que recuerda al ambiente de Try not to Breathe y que si no ha llegado a cuajar entre los fans se debe probablemente a que de haber optado por un plantamiento similar al del Unplugged 2001, donde sonó realmente bonita y delicada,los resultados hubiesen siendo mucho mas notables. Aún así, engancha, y el final brilla a gran altura.

She just wants to Be

"And now is greater than the whole of the past
is greater, and now she knows that. Now she knows"

En esta ocasión Michael nos presenta a un melancólico personaje femenino, rememorando su pasado, pero abrazando un presente aparentemente satisfactorio. Nuevamente volvemos a encajar otro tema en la temática de Reveal, pero no así musicalmente. She just wants to Be es uno de los pocos temas que parece que los R.E.M. decidieron dejar tal y como plantearon originalmente el disco, es decir, esencialmente acústico. Y esto permite a Buck lucirse con el que es, quizás, su mejor trabajo con las guitarras en la era post-Bil Berry, con un estribillo notable y pegadizo y un par de solos de guitarra que en directo sonaban infinitamente mas ardientes y rockeros.
Desde hace ya unos años uno de los clásicos de la banda.

Disappear

"The only thing worth looking for is what you find inside.
But that had not yet appeared. Lost, invisible, here"

Es una verdadera lástima, pero pese a tratarse de una buena composición con una buena letra nos encontramos ante una canción que fracasa estrepitosamente por culpa de una torpísima y absurda sobreproducción. ¿Os imaginais que a She Just Wants to Be le hubieran añadido todos estos arreglos y efectos absurdos y sin sentido?. Disappear es la canción perfecta para explicar donde fracasa Reveal.
En fin, lo mejor en este caso es volver a ese Unplugged de 2001 que tanto menciono y donde podemos descubrir una canción acústica de un parecido notable a Swan Swan H (aunque sin su magia y misterio), cálida y triste, donde el protagonista anda perdido en un viaje a ninguna parte, confuso y desorientado. Metáfora perfecta de la dificil búsqueda de uno mismo e, irónicamente, de los resultados de la canción..

Saturn Return

"Easy to poke yourself square in the eye.
Harder to like yourself, harder to try"

En las dos primeras lineas Michael nos habla de lo dificil que es gustarse a si mismos, pero la verdad, mas allá de eso, no tengo la menor idea de qué nos quiere contar en esta ocasión, y probablemente sea este, junto a Chorus & the Ring, el tema mas dificil de descifrar de Reveal.
Musicalmente es una composición de piano francamente elegante, con unos acordes acertadísimos y envuelta en una fascinante atmosfera de lo mas onírica. También reconozco que es una de esas canciones "malditas" y extrañas que R.E.M. suelen colar en sus discos, que pueden hipnotizar a algunos y horrorizar a otros, pero creo que el resultado es bastante meritorio y solo se ve empañado por algunos arreglos, ruiditos mas bien, que no se sabe muy bien a que vienen (¿qué pinta ahí ese silbato?).

Beat a Drum

"This is all I want, it's all I need.
This is all I am, it's everything"

Es curioso, pero cuando escucho esta canción no puedo evitar que vengan a mi cabeza las fotografías que Michael incluyó en el artwork del disco. Stipe describé un paisaje y un ambiente típicamente veraniego, y es facil imaginar al protagonista del tema en un momento contemplativo, disfrutando de su entorno, y afirmando que eso es todo lo que necesita. ¿Un pequeño homenaje a Bill Berry?. Desde luego, el título es de lo mas revelador..
Musicalmente se podría decir que es la hermana pequeña de At my Most Beautiful, pero no alcanza la brillantez de esta, probablemente porque si aquella jugaba peligrosamente en la linea que separa lo romántico de lo ñoño, esta acaba decantandose ligeramente por lo segundo.
De todos modos, después de la oscuridad de Saturn Return se agradece este otro tema de piano, 100% Mike Mills, mas luminoso, cálido, tierno y bastante bonito. Pero ay, hay que tener mas cuidado con el azucar..

Imitation of Life

"Thats who you are, thats what you could.
C'mon, c'mon, no one can see you cry"

Esto es lo que eres, esto es lo que podrías ser. Y desde luego, si R.E.M. hubiesen decidido basar su carrera en hacer deliciosas y magistrales canciones pop como esta no me cabe la menor duda de que hubiesen sido uno de los mas grandes grupos POP, así, en mayúsculas, de la historia de la música. Y es que Imitation of Life es el tema POP por excelencia, magnífico, perfecto, inmaculado.
Y es que el paso del tiempo ha puesto a esta canción en su sitio. Puede ir en gustos, pero si Imitation of Life no es la mejor canción pop de la carrera de R.E.M. y la mejor que han grabado en esta década muy muy poco le falta.
R.E.M. en estado de gracia. No hay mucho mas que decir.

Summer Turns to High

"I won't pine for what could have been"

El verano otra vez. Michael vuelve a describir ese verano que tanto adora (y que persiguieron durante la grabación del disco) y cuela alguna pequeña referencia al ya comentado tema de las aspiraciones. Liricamente no anda muy lejos de Beat a Drum, cerrando entre ambas esa joya que es Imitation of Life.
Lamentablemente, me parece la canción mas floja del disco. R.E.M. vuelven a intentar sonar como los Beach Boys (ya lo hicieron con At my most Beautiful), pero fracasan en semejante pretensión, grabando un tema que suena mas bien a New Age descafeinado tal y como volvería a ocurrirles en algunos momentos de Around the Sun.
La cosa mejora si escuchamos 32 Chord Song, la versión acústica de este tema que publicaron como cara B, pero sigue sin ser una gran composición.

Chorus & The Ring

"Just defy it, just deny it, was it fun? Your time has come"

Ummmm, esto se oscurece. Tema acústico de lo mas extraño e intencionadamente repetitivo, construido sobre un riff de guitarra y salpicado de diversos sonidos (una especie de gaita en el estribillo, una especie de aterrador trueno..). No me sorprendería nada que esto fuese lo que inspiró a Michael a la hora de escribir la letra, indescifrable pero cargada de multitud de referencias a todo tipo de sonidos.
La verdad es que suena bastante otoñal y meláncolica, casi como introductoria de I'll Take the Rain y cuenta con un final bastante épico y atronador. Merece la pena volver a escucharla, pues debe ser uno de los temas mas olvidados del disco..

I'll Take the Rain

"The wind blew strong and summer's song, it fades to memory"

La canción del verano (¿Summer Turns to High?) se desdibuja en la memoría. Ha llegado el otoño y pronto el crudo invierno, y para el protagonista de esta canción, el final de un amor veraniego, que ahora solo queda como un recuerdo. Una asociación de ideas un tanto tópica de Stipe que funciona perfectamente en este impecable tema de corte acústico y final épico donde Peter Buck vuelve a tener la oportunidad de lucirse (ojo al arrebatador punteo en la recta final de la canción).
Probablemente una de las cimas del album, y una de las favoritas de los fans que, inexplicablemente, el grupo no ha aprovechado en directo.

BeachBall

"Tonight's alive. The beachball's set to fly"

Y si el disco se abría con un amanecer Beach Ball lo cierra con una cálida noche de verano. ¿Quizás es esto un recuerdo del personaje de I'll Take the Rain?.
Nunca ha dejado de sorprenderme lo mucho que aborrecen los fans esta canción cuando, curiosamente, es justo donde consiguen lo que pretendían en varios momentos del disco, hacer una canción 100% veraniega. Pocas veces se ha descrito y recogido tan bien, tanto lírica como musicalmente, ese ambiente playero y despreocupado del paraiso vacacional. Aquí ya no hay aspiraciones, ni dudas, ni caminos equivocados, ni desastres amorosos, simplemente goce y disfrute, y es así como R.E.M. querían terminar un album tan cálido y soleado como este.
Pocos peros se le pueden poner también en lo musical, sin los Beach Boys como referencia, toman su propio camino y adornan el tema deliciosamente con un toque exótico y juguetón adornado con preciosos arreglos de viento y cuerda.
Sí, no es lo que esperamos de R.E.M., pero en un disco como este, donde el grupo no aporta especialmente nada nuevo a su carrera, se agradece un final tan atrevido, logrado, y distinto a lo que en ellos es habitual.

Y con este final tan agradable y optimista termina Reveal. No sé si realmente R.E.M. consiguieron ese disco veraniego que perseguían, pero de lo que estoy seguro es de que Reveal es un trabajo bastante digno y aprovechable pese a sus errores en la producción, que dejó en muy buen lugar a una banda que en aquel momento arrastraba 21 años de carrera y una baja tan traumática como la de Bill Berry. Y en cualquier caso, y en estos días que aprieta el calor, reescuchar este disco puede ser una opción tan recomendable y disfrutable como comerse un helado. Mejor aún, puedes hacer ambas cosas. ¿A qué estás esperando?.