And I Feel Fine... The Best of the I.R.S. Years 1982-1987

Se hace complicado enfrentarse a una enésima recopilación de "los años IRS" cuando hace tiempo que los mismos fans perdimos la cuenta de cuantas veces se ha publicado este material desde que R.E.M. abandonara la discográfica que les lanzó. Así que, ¿por qué deberiamos interesarnos por una nueva recopilación de esta etapa del grupo?.

Quizás porque And I Feel Fine está destinado a completar ese In Time que se publicó hace 3 años y que recopilaba con mas o menos acierto la discografía del grupo en Warner con el beneplácito y la participación de la propia banda. O quizás porque este And I Feel Fine era necesario después de esa media decena de recopilaciones que había lanzado IRS por su cuenta con la intención de explotar y rentabilizar al máximo ese catálogo, lo que de algún modo había supuesto la devaluación de todo ese material.

Es de agradecer que, en esta ocasión, los propios R.E.M. se hayan animado a participar en esta segunda parte (o primera, según se mire) de In Time, seleccionando los temas, aportando material perdido hasta la fecha, trabajando en el artwork del disco e incluso comentando en el libreto interior anécdotas y detalles de los temas incluidos. Y además, con el añadido de la publicación del DVD When the Light is Mine del que ya hablaremos en otro momento. No es tan de agradecer en cambio que EMI, dueña del sello Capitol, a su vez propietario del catálogo de IRS, no se haya molestado en promocionar y dar la importancia que se merece esta recopilación. Esto último es algo facilmente apreciable nada mas comprar este Best Of y observar su presentación. Nada de ofrecernos una cuidada caja de cartón en una funda de acetato con un bonito poster en su interior, como pudimos encontrar en In Time. And I Feel Fine se presenta en una clásica caja de metacrilato para discos dobles, así que no espereis encontraros mas florituras. De hecho, incluso se echa de menos la funda de cartón en que suelen venir este tipo de discos.

Afortunadamente, lo que contienen estos dos CD's, que es lo que importa, hacen de este And I Feel Fine un recopilatorio mucho mas interesante y completo que aquel ¿fallido? In Time. Aquí no vamos a encontrar canciones nuevas para enganchar al antiguo fan ni la obligación de incluir los singles del grupo dejando fuera temas mucho mas valiosos. And I Feel Fine... The Best of the I.R.S. Years 1982-1987 es una antología ejemplar y casi definitiva de este periodo (1981-1987 en realidad, como explicaré luego).

El CD 1 no ofrece muchas sorpresas pero sí una recopilación muy completa y cuidada, de 21 temas, a los que hay que sumar los otros 6 incluidos en el segundo CD. 27 temas para repasar 6 años de carrera dan para mucho y, al contrario de lo que ocurrió con In Time, dificilmente nadie podrá quejarse de ausencias incomprensibles en semejante antología. Como mucho, sorprende que Chronic Town solo esté representado por una canción (Gardening at Night) y que haya quedado fuera Wendell Gee, que en su día se publicó como single, pero no deja de ser una simple anécdota. Además, no deja de ser una gozada poder escuchar todo este material remasterizado y con la calidad de sonido que se merece, pues para mi gusto las reediciones de los dos o tres primeros discos de R.E.M. no destacaban precisamente en este aspecto, bastante descuidado y con un volumen bastante bajo y deficiente.

Hay que añadir a todo esto el libreto incluido junto al CD, donde el periodista Antony DeCurtis comenta y repasa todo esta etapa. Nada nuevo para los que ya conocemos bien al grupo, pero sí un detalle de agradecer, y que debería ser costumbre, en este tipo de recopilatorios para aquellos que buscan iniciarse en el conocimiento de una banda. Pero mas interesante es la segunda mitad del libreto, solo incluida en la edición doble, donde todos los R.E.M., Bill Berry incluido, comentan detalles y curiosidades bastante interesantes sobre los cortes del 2º CD. Además, se especifica minuciosamente las fechas de grabación de cada tema y en la hoja de créditos podemos encontrar un pequeño recuerdo y mención a todas aquellas personas que trabajaron junto a la banda durante aquellos años. Son cosas como estas las que diferencian este And I Feel Fine de otras recopilaciones anteriores hechas sin cuidado ni esmero alguno.

Pero vamos con lo que de verdad nos interesa a los fans, el 2º CD. El CD de rarezas que no lo es tanto si tenemos en cuenta que se han incluido canciones normales de sus discos: cuatro de ellas, elecciones personales de cada uno de los miembros del grupo, pero mas dificil es justificar qué hacen Superman y King of Birds en este CD en lugar de haber aprovechado ese espacio para incluir mas "rarezas" y/o material inédito.
Entre este último material nos encontramos algunas cositas que se publicaron en su día como caras B o en algunas recopilaciones anteriores. Personalmente me apetece destacar la inclusión de las versiones "Hib-Tone" de Radio Free Europe y Sitting Still, que son las dos versiones que componían el single de debut de R.E.M. allá por 1981 en el sello Hib-Tone Records. No es que sean muy distintas de las incluidas en Murmur, pero se agradece el detalle.
Por otro lado, encontramos lo mas valioso de este And I Feel Fine: los 9 "previous unrelased", o dicho en cristiano, los 9 cortes nunca antes publicados y totalmente inéditos hasta el momento. Que no es que sean muchos, pero ya son bastante mas que los dos temas en directo incluidos al final de In Time. Cuatro de estos temas son versiones en directo que no le dirán nada al coleccionista de bootlegs pero donde los demás podrán descubrir como sonaba el grupo en sus conciertos de aquellos primeros años de carrera. Estas son Life and How to Live It, la semidesconocida y estupenda Ages Of You, 1.000.000 (que suena absolutamente sucia y macarra) y We Walk, sin duda una de las canciones que mas juego les daba sobre el escenario. Por otro lado tenemos varias demos desconocidas, una de Gardening at Night mas lenta que la versión final y con guitarra eléctrica, otra de Hyena grabada en las sesiones de Fables of the Reconstruction y, mas interesantes, las de Mistery to Me y Theme From Two Step Onward. Mistery to Me es uno de aquellas canciones que el grupo tocaba en directo en la época 80/81 y que yo creía totalmente olvidada, pero que al parecer grabaron durante las sesiones de Lifes Rich Pageant en el 86. Es muy parecida a otras de la primera época como All the Right Friends, Permanent Vacation o Body Count y, por tanto, igual de fresca y divertida. En cuanto a Theme From Two Step Onward, seguramente desconocida por una buena mayoría de los fans, es un extraño tema grabado durante las sesiones de Fables of the Reconstruction que no fué incluido en el disco porque la versión final de la canción, que incluía arreglos de viento, se perdió inexplicablemente y jamás volvió a ser encontrada!.
Por último, un par de temas descartados que finalmente se grabaron en la década presente. La ya mencionada All the Right Friends, que no cambió mucho con los años, y mi favorita de este CD, Bad Day, que no llegaron a publicar porque según cuenta Buck en el libreto interior no le gustaba a Stipe, de manera que el guitarrista de R.E.M. se vió obligado a reescribirla y hacer End of the World. Y es una lástima que este Bad Day no llegase a formar parte de Lifes Rich Pageant, porque desde luego suena muchísimo mas rotunda, acelerada y punk que la versión de 2003.

Y con esto llegamos al final y a las conclusiones. Y no me voy a andar con rodeos, And I Feel Fine es el mejor recopilatorio publicado hasta el momento de "los años IRS" y seguramente el mejor recopilatorio de R.E.M. publicado hasta el momento. Su único defecto es que la inmensa mayoría del material, exceptuando seguramente los "previous unreleased", es de sobra conocido para los fans de toda la vida. En cualquier caso, sigue siendo una opción muy apetecible para aquellos que quieran completar su antología de R.E.M. junto a In Time, y absolutamente imprescindible y altamente recomendable para todos aquellos que desconozcan esta etapa del grupo y quieran introducirse en ella. Para estos últimos, And I Feel Fine es un diamante en bruto.

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