Un Paseo En HI-FI (acompañado de Peter Buck)

"Todos nosotros, y toda la gente que trabaja con nosotros, y nuestras parejas, y nuestros amigos creen que es nuestro mejor disco. Si el mundo también lo creerá, no lo sé. Pero estoy seguro que quedarán gratamente sorprendidos". Así hablaba Peter Buck sobre el entonces inminente lanzamiento de New Adventures in Hi-Fi (Naihf) en una entrevista para dotmusic. Y continuaba diciendo: "Creo que tocamos un registro de música más amplio que casi cualquiera hoy en día. The Beatles solían hacerlo. Led Zeppelin solían hacerlo, aunque no creo que nosotros tengamos suficiente crédito para hacerlo".

La idea original del grupo era empezar el disco con Leave, un punto de partida que hubiera sido asombroso. Escrita por Bill Berry, y durando casi siete minutos, el hecho más destacado era el sonido de una alarma durante toda la canción, sonido obtenido con un sintetizador ARP Odyssey. Buck comentaba: "Cuando escribimos Leave, Patti Smith estaba de visita. Ella y Michael estaban sentados en la habitación contigua, mientras estábamos jugando con aquellos minúsculos amplificadores. Patti entró y dijo, "guau", mientras Michael comentó: "hey chicos, qué mierda tan rara estáis haciendo...".

Finalmente, Leave no inició el disco. Éste empezó con la última canción grabada, How The West Was Won And Where It Got Us, una de las canciones más cinemáticas del grupo, con una partitura atonal de piano -cortesía de Mike Mills- y que los cuatro miembros del grupo consideraron desde el principio una de sus favoritas. Buck explica que "queríamos estructurar el disco de tal manera que se consiguiera una pequeña muestra de todo en las cinco primeras canciones, de manera que te preguntaras, bueno, ¿de qué va el disco? ¿es un disco de rock, de folk, o qué? Y entonces te encontrabas con Leave".

Naihf recuperó en su momento la versatilidad del intercambio de instrumentos que ya se vio en Out of Time y en Automatic for the People. Se utilizaron 17 instrumentos, de los cuales, Peter tocó seis (entre ellos el bouzouki, el banjo, y el sitar eléctrico). Mike Mills tocaba el bajo, el bajo distorsionado, la guitarra, el piano, el mellotron, y el sintetizador. Bill Berry, además de la batería y percusión también tocaba la guitarra acústica, el sintetizador, el bajo y el whistle. Y en conjunto, el álbum sonaba tan aventurero como el título sugería. Buck, que fue el que dio con el título, decía: "Es real, porque es algo aventurero, es hi-fi, porque fue grabado en un ocho-pistas y, bueno, es nuevo. Pero bueno, ya sabes, en mi lista figuraba The Modern Sounds Of... y uno que realmente me gustaba era REM's Own Thing, porque era un gran título. Creo que Revolution Of The Mind también sonaba por ahí".

Los catorce temas fueron grabados en nueve ciudades americanas. Diez de ellas fueron grabadas durante los últimos dos meses del Monster Tour. De esas, cuatro fueron grabaciones en directo en pleno concierto, con la voz de Stipe regrabada después en estudio. De los otros diez temas, cinco fueron grabados en pruebas de sonido antes de los conciertos. Una sexta, Zither, fue grabada directamente a dat en los lavabos de un vestuario de Philadelphia. Peter lo explica: "queríamos mantener la energía creativa estando en la carretera. Estar de gira no es demasiado creativo. Es algo festivo, algo divertido, pero no haces nada. Así que estábamos constantemente intentando escribir cosas nuevas, trabajando con grabadoras en el autobús, en los camerinos y en el escenario en las pruebas de sonido. Lindsey Buckingham (de Fleetwood Mac) tocó con nosotros Everybody Hurts en el Forum de Los Angeles y nos vio tocar durante una hora y veinte minutos en la prueba de sonido, haciendo nuevas canciones. Pensó que era lo más loco que había oido. Y eso viniendo de un tipo que había grabado la mitad de Tusk en su baño".

Incluso intentaron grabar una de sus mejores canciones, Be Mine, en el autobús, mientras conducían de Dallas a St.Louis, a primera hora de la mañana. Peter lo recuerda: "al menos dos de las personas que estaban metidos en las grabaciones no recordaban que eso pudiera hacerse. Pero el milagro de las nuevas tecnologías lo permitió. Lo que pasa es que sonaba estéril, así que grabamos el tema en directo en Seattle en una sola toma". Finalmente, esa versión en el autobús fue incluida en el single de How The West Was Won ...

Seattle es la ciudad donde se encuentran los estudios Bad Animals, donde las restantes cuatro canciones fueron grabadas. Una de ellas, la extraordinaria E-bow The Letter, fue grabada el 19 de agosto. Una lenta y melancólica canción con Patti Smith en las segundas voces y Peter Buck utilizando un artilugio llamado E-bow. Sería escogido el primer single del disco. Decisión controvertida, como reconoce Peter: "nunca la consideraría una canción comercial. Dura cinco minutos y medio. No tiene una melodía, excepto en el estribillo cuando nadie del grupo canta. De todas maneras, entonces no teníamos ningún gran hit. Hay dos maneras de hacerlo. La primera es ir a lo seguro y hacer el video apropiado, cosa que nunca habíamos hecho. La otra es coger algo que represente el disco, sabiendo que, aunque no habíamos sacado un disco en dos años, iba a ser emitido de todas maneras. Estaba seguro de que iba a dejar perplejo al público. Quería ver que hacían las emisoras alternativas con ella".

Uno de los puntos fuertes del disco es que, fuera de las referencias en las notas internas, es difícil saber que canciones habían sido grabadas de conciertos y pruebas de sonido, y cuales grabadas en el estudio. R.E.M. y Scott Litt habían hecho un trabajo de autopsia con los cortes grabados en directo, exorcizando los chillidos, las exclamaciones y los gritos del estilo "¡haced Everybody Hurts!". Una característica del material sacado de la gira y del material de estudio es que en las diez canciones grabadas en directo se contaba con el apoyo de dos músicos auxiliares, Scott McCaughey (teclados y autoharp, una especie de cítara de caja) y Nathan December (guitarra). Las canciones de estudio fueron grabadas por completo por el grupo (exceptuando la colaboración de Patti). Buck comenta: "Somos una tienda cerrada en lo que se refiere a componer: nosotros escribimos las canciones. Pero como guitarrista, me encanta que haya alguien que toque conmigo, así no tengo que tratar todos los asuntos. Cuando escribo una canción, sé que debo mantener la guitarra rítmica (...) Es una liberación cuando voy a Nathan y le digo, "OK, Nathan, toca el estribillo, haz un feedback al final y no hagas nada más". Es magnífico. Tiene que estar con los brazos cruzados la mitad de la canción".

Durante todo el Monster tour, tocaron todas sus nuevas canciones en las pruebas de sonido cada tarde, aunque luego tenían que hacer un show de dos horas con 25 canciones. Buck comenta, "no era malo, porque no habíamos salido de gira en los últimos cinco años. Todo el material de Automatic no lo habíamos tocado en directo. Además, añadimos un par de versiones y entonces, mientras el tour continuaba, empezamos a escribir nuevas canciones. Para mi, los shows siempre mejoran el día que añadimos una nueva canción. Cuando fuimos a EE.UU. hacíamos cinco de ellas y, ocasionalmente, hacíamos Zither. E-bow casi estaba hecha".

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